EXPLORACIÓN ESPACIAL

Los planetas extrasolares más intrigantes

La NASA elabora una lista con los 10 destinos más atractivos para ser explorados

Simulación artística de Kepler-186f, el primer planeta rocoso del tamaño de la Tierra localizado en la ’zona habitable’ de su sistema.

Simulación artística de Kepler-186f, el primer planeta rocoso del tamaño de la Tierra localizado en la ’zona habitable’ de su sistema. / NASA / CALTECH

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La NASA ha elaborado una lista de exoplanetas interesantes con motivo de la celebración del 20 aniversario del primer planeta o exoplaneta confirmado alrededor de una estrella similar al Sol.

Algunos de estos mundos exóticos -ahora ya se conocen cerca de 1.900 en 1.100 sistemas solares- son rocosos, otros son gaseosos y algunos son muy fríos. Pero hay una cosa que cada uno de estos extraños nuevos mundos tienen en común: todos, dice la agencia espacial, "han avanzado en el conocimiento científico de nuestro lugar en el cosmos". Teniendo en cuenta que el más cercano está a unos 40 años luz, llegar a ellos no está al alcance más que de la ciencia ficción. Por ahora.

La lista de los 10 destinos más atractivos, aunque en total son 20 planetas, es por orden la siguiente.

1. Kepler-186F. Primer planeta rocoso que se encuentran dentro de la llamada zona habitable, la región alrededor de la estrella madre -ni un mundo helado ni un mundo abrasador-, lo que hace factible la existencia de agua líquida, aunque diversas estimaciones le calculan temperaturas superficiales bajo cero. Este planeta es también muy cercano en tamaño a la Tierra. Está a 492 años luz del Sistema Solar

2. HD 209458 b. Apodado Osiris, es el primer planeta que se vio en tránsito (cruzando su estrella) y el primero en ser detectado directamente. El descubrimiento mostró que las observaciones de tránsito eran factibles y abrió un nuevo ámbito a la caracterización de exoplanetas. Se encuentra en la constelación de Pegaso, a 150 años luz de nuestro sistema, y su masa es 220 mayor que la terrestre (0,7 la masa de Júpiter).

3. Kepler-11. El primer sistema solar compacto descubierto por el telescopio Kepler, en el 2011, cuenta con una estrella madre y al menos cinco planetas en la misma órbita, similar a la Mercurio. Abrió el camino, dice la NASA, a nuevas ideas sobre la formación de planetas y sugirió que múltiples sistemas de planetas pequeños, como el nuestro, pueden ser comunes.

4. Kepler-16b. Un ejemplo de que el Tatooine de Star Wars puede ser una realidad, es decir, un planeta que orbita alrededor de dos estrellas, lo que se conoce como un planeta circumbinario. Este mundo helado, que también se descubrió gracias al telescopio espacial Kepler, está a unos 200 años luz de la Tierra.

5. 51 Pegasi b. Este planeta gigante, que es aproximadamente la mitad de la masa de Júpiter y orbita su estrella cada cuatro días, fue el primer exoplaneta confirmado alrededor de una estrella similar al Sol, un descubrimiento que abrió un nuevo campo de exploración. Esta a 51 años luz de nuestro sistema.

6. CoRoT 7b. Descubierto gracias al telescopio espacial Corot en el 2009, tiene un diámetro equivalente a 1,7 el de la Tierra. Oribita muy cerca de su estrella, en un lejano mundo a 490 años luz.

7. Kepler-22b. Fue el primer planeta extrasolar encontrado en la denominada zona habitable. El planeta se encuentra a 600 años luz de distancia de la Tierra y tiene 2,4 veces su radio 

8. Kepler-10b. Uno de los primeros planetas rocosos en ser localizados, en el 2009. Se encuentra a 560 años luz es es un mundo hirviente a más de 1.500 grados de temperatura.

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9. Sistema Kepler-444. Esta estrella, ubicada a unos 117 años luz de la Tierra en la constelación de Lira, tiene a su alrededor cinco exoplanetas rocosos de tamaño inferior a la Tierra. 3

10. 55 Cancri e. A 41 años luz de la Tierra, en la constelación de Cáncer, es un planeta de un tamaño similar a Saturno. En el 2012 se convirtió en el primer planeta extrasolar terrestre cuya luz fue detectada por instrumentos terrestres.