En 1979, la fotógrafa Susan Meiselas estaba en Nicaragua, cubriendo la revolución contra el régimen de Somoza, cuando capturó a un guerrillero arrojando un cóctel molotov. Aunque había estado documentando el conflicto durante más de un año, fue esta imagen la que se convertiría en una de las imágenes más difundidas y reproducidas de la revolución, además de establecer lo que se ha convertido en una carrera larga y célebre.

Nacida en Baltimore en 1948, Meiselas asistió a Sarah Lawrence College y Harvard, tomando un curso de fotografía un verano con el famoso fotógrafo y ambientalista estadounidense Ansel Adams. Después de que su primer ensayo fotográfico, Carnival Strippers, fuera recibido con aclamación universal en 1976, Meiselas se convirtió en miembro de Magnum Photos y ha trabajado como fotógrafa independiente desde entonces. Hoy, junto con la Medalla de Oro Robert Capa, que le fue otorgada por su trabajo sobre insurrección nicaragüense, también es la beneficiaria de una beca Guggenheim y la medalla de Harvard Arts, y es ampliamente considerada como una de las fotógrafas más talentosas de su generación.

Aurorretrato | Susan Meiselas

Aunque principalmente es conocida como fotógrafa de zonas de guerra, el trabajo de Meiselas también abarca proyectos más cotidianos. Carnival Strippers, el trabajo que aseguró su membresía con Magnum, documentó la vida de las mujeres strippers que trabajaron en las ferias rurales de Nueva Inglaterra desde 1972 hasta 1975, y Meiselas combinó los retratos con entrevistas grabadas de las mujeres, sus novios y los gerentes de los locales. Entrevistó a los sujetos de sus fotografías en muchas ocasiones a lo largo de su carrera, y a menudo regresó a los lugares donde había filmado para proporcionarles una copia de sus propios retratos, para evaluar su reacción.

¿Qué es lo que le interesa particularmente de esta mirada mutua? "Al principio, no diría que todavía era una estrategia", responde ella. “Fue una respuesta instintiva al acto de fotografiar. Tenía curiosidad sobre quiénes eran las personas que salían en mi tema y cómo se percibían a sí mismas. No fue teórico ". ¿Hay un sentido de justicia al retratar al sujeto respondiendo? "Sí, de alguna manera, pero no creo que haya estado cargada de esa preocupación en ese momento. Sentí el poder de una cámara sobre un sujeto, y estaba incómodo con ese papel. Tuve que tratar de reconocer la colaboración como implícita en el acto de fotografiar ".

Susan Meiselas

Meiselas estaba estudiando en la universidad durante el año explosivo de 1968. Pero aunque el conflicto y la protesta fueron parte integral de su mayoría de edad en la década de los sesenta en Estados Unidos, esto no fue nada en comparación con la violencia que enfrentaría en el extranjero como fotógrafa de conflictos. "Ciertamente hubo confrontaciones, como la marcha en Washington", explica, "pero no estaban usando balas reales".

Cuando Meiselas fue a Nicaragua por primera vez en 1978, se encontró en medio de un conflicto y se sintió atraída por quedarse. "Lo vi como una sociedad en crisis, tratando de resolver las enormes disparidades, en el poder y la economía, y en el deseo de un tipo diferente de Estado y ciudadano". La situación se intensificó rápidamente; el 17 de julio de 1979, el líder nicaragüense Anastasio Somoza Debayle había huido del país y la insurrección popular liderada por el FSLN (Frente Sandinista de Liberación Nacional) asumió el poder. "Fue una experiencia muy dramática y transformadora", reflexiona Meiselas. "Ciertamente también dio forma a mi camino".

Una fotografía que Meiselas tomó en Nicaragua el 16 de julio de 1979, de un hombre capturado el momento antes de lanzar un cóctel molotov, es probablemente la más conocida de sus imágenes. ¿Previó en el momento en que su imagen se volvería icónica? "No estoy segura de que pretendas hacer una imagen icónica", objeta. “Es posible que una combinación de circunstancias conduzca a lo que se vuelve icónico. Nunca podría haber sabido, cuando capté ese momento, ese gesto de desafío, que él se convertiría en el símbolo de la revolución durante treinta años impares”. El 'Hombre Molotov' en la fotografía, más tarde identificado como Pablo 'Bareta' Arauz, está vivo todavía. Recientemente, un amigo de Meiselas le envió un enlace a una foto de Arauz en la BBC, sosteniendo el retrato que Meiselas le hizo.

La imagen ha sido reproducida en arte callejero, banderas, monumentos y camisetas. "Él está orgulloso de eso, y yo también", continúa Meiselas. "Pero no podría haber sabido que sucedería cuando hice esa fotografía. Fue en medio de una guerra que parecía que no iba a terminar, pero esa noche, Somoza abandonó el país y comenzó la transición del poder. Por lo tanto, se convierte en un símbolo para cualquiera que conozca esa historia, se convierte en algo más que una imagen icónica ".

En Kurdistan: In the Shadow of History, publicado originalmente en 1997 y reimpreso en 2008, Meiselas desempeña un papel más de mecenas, al recopilar (en su mayoría) imágenes anónimas que datan desde 1880 para formar más de un siglo de fotografías que representan a personas perseguidas. En el libro, ella escribe: "Cada imagen cuenta una historia y tiene otra historia detrás de ella: ¿quién es fotografiado? ¿Quien lo hizo? ¿Quien lo encontró? ¿Cómo sobrevivió?

¿Qué propósito ve ella al hacer estas preguntas? "Estaba tratando de contextualizar las imágenes", responde Meiselas, después de una breve pausa. “Quería que la imagen fuera lo que te atrae a querer saber más. Y creo que eso es cierto para cualquiera de las imágenes que hago ... Sé que las fotografías pueden ser poderosas en sí mismas, pero son solo visiones para saber más. Ya sea que vivan en paredes o en páginas de revistas, son ventanas a otros mundos sobre los que quieres saber más. Eso es lo que, para mí, importa ".