TORMENTAS EN MARTE: Algunas persisten durante semanas

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Alfred Rodríguez Picó

En la serieStar Trekde los años 60, el capitán James T. Kirk y sus compañeros solían descender a planetas perdidos donde las tormentas de polvo eran frecuentes. Los vientos producidos artificialmente eran tan violentos que incluso se movían las rocas de cartón piedra. Pero eso era ficción.

La realidad supera con creces lo que veíamos en televisión. El planeta Marte tiene unas tormentas de polvo extraordinariamente poderosas. En el año 2001 a través de sondas espaciales de la Nasa y del telescopio espacialHubblese observaron tormentas que se iniciaban en el ecuador y cerca del polo sur. Algunas persistían en una misma región durante semanas. Esas tormentas locales tenían capacidad para estimular otras tormentas situadas a miles de kilómetros, y en pocos días todas ellas se juntaban hasta crear una macrotormenta que envolvía todo el planeta.

Las nubes de polvo viajaban de oeste a este y persistieron algo más de tres meses. En la imagen podemos ver el aspecto de Marte antes de la tormenta, el 26 de junio de 2001, y durante la misma, el 4 de septiembre. Estos fenómenos provocan que el polvo se eleve notablemente en la estrecha capa atmosférica del planeta, calentándose por la acción solar y provocando el aumento de la temperatura.

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Las sondasSpirityOpportunity, que trabajan en la superficie de Marte, han de soportar estas tormentas. El polvo ensucia los paneles solares que les dan energía pero el mismo viento se encarga de limpiarlos. El aspecto rojizo se debe a la composición de la superficie del planeta: arcillas, minerales de silicio y óxidos de hierro, básicamente.

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