"Estoy cumpliendo 70 años", gruñe Roger Ballen, "estoy en el punto final de tratar de ver las cosas de una manera llamada ‘normal’, artísticamente hablando". Y sigue:  “Tengo que decir lo que creo y veo agujeros por todas partes. Agujeros en el negocio del arte, agujeros en la sociedad, agujeros en el comportamiento de las personas. Está lleno de hipocresía, por todas partes". El Sr. Ballen es un hombre serio. Preciso, melancólico, intrépido, su fotografía en blanco y negro es reconocible al instante. Retratos deslumbrantes e inquietantes de personas en el límite y más allá, agarrando cachorros, palomas y cerdos recién nacidos, enmarcados por grafiti de tiza infantil y detritos rotos. Ser testigo de su trabajo crudo pero pulido es "descender dentro de la profundidad secreta de la cámara negra de la especie humana", como él mismo describe.

Roger Ballen

Esta estética intransigente e inconfundible ha llevado al término "Ballenesque" y al espectáculo Centrale de Bruselas, titulado The Theatre of the Ballenesque, en un trabajo junto al artista visual Ronny Delrue, que sumerge al espectador en el mundo de Ballen a través de fotografías, vídeos e instalaciones in situ. Esto último ocupa un lugar central en el espacio principal, con filas de asientos de concierto poblados por maniquíes maltratados que miran como un domador de gorilas dirige una interpretación sibilante y desafinada de Also Sprach Zarathustra, Op. 30: una pesadilla maravillosamente extraña tomada de las imágenes y el paisaje sonoro de Kubrick para su película 2001: Una odisea del espacio. La calidad discordante que sustenta esta exhibición tiene ecos del Teatro de Crueldad de dramaturgo francés Antonin Artaud, una teoría que pretendía sorprender e interrumpir la relación entre el público y el artista, creando un nuevo lenguaje gestual. 

Roger Ballen

Le pregunto a Ballen si hay algo en común con esta práctica surrealista que asaltó los sentidos, o con el trabajo de Samuel Beckett. “Hay algunos paralelismos en lo que a él le preocupaba el teatro de lo absurdo, la cordura del mundo. Hay un aspecto del sentido subconsciente de que las cosas se salen de control, están al margen, no pueden controlar la vida de ninguna manera real. Las cosas simplemente se desmoronan. Así que eso es Artaud hasta cierto punto, pero más tiene más de Beckett, Pinter, Ionesco. El concepto de absurdo, que es una parte importante de la esencia o el significado de mis fotografías, es lo que lo impregna todo".

Después de la exposición, me siento con Ballen y Delrue, quienes no se parecen a un dúo de Beckett, dejando que las pausas embarazosas llenen la habitación antes de responder cuidadosamente. Ambos se iniciaron como artistas de maneras muy diferentes. Mientras que Delrue finalmente hizo caso omiso de la advertencia de no seguir es camino y estudió pintura en la Academia de Arte de Gante, Ballen estudió geología y psicología desde una edad temprana, y en paralelo hacía fotos. Lo explica: “Mi madre trabajó en Magnum en los años 60 y comenzó una de las primeras galerías de fotos en Estados Unidos con Cartier-Bresson y otros artistas famosos. Entonces, cuando tenía 17 años, era capaz de tomar fotografías con mucho significado. Antes de terminar cualquier título, entendía qué hacer en fotografía y lo he estado haciendo durante más de 50 años".

Roger Ballen

Además de presentar su propio trabajo individual, el dúo ha colaborado (junto con la asistente de Ballen, Marguerite Rossouw) para crear fotomontajes únicos, de manera que los dibujos de Delrue se unen perfectamente con las fotos de títeres, calaveras y muñecos expresivos de Ballen. El primero describe la creación espontánea y personal en diálogo con otro artista como "control incontrolable". ¿Cuál fue el empuje y atracción de la asociación? "Me parece increíblemente interesante cuando no sabes de inmediato cómo resolver algo", señala Delrue. “Al principio fue difícil, pero llegamos a una solución que fue 100% idea de Roger y 100% idea mía. Es importante seguir la corriente de la casualidad. Mi retrato de Roger es realmente un retrato de mi obsesión con su trabajo, y siempre trato de fusionar mi mente con mis temáticas". 

Ballen interviene: "Cuando hablamos del equilibrio de la espontaneidad, siempre existe este aspecto de la creatividad, en donde ves un enlace, una posible relación, que no viste antes. Tomar múltiples objetos para crear una nueva zona, un nuevo espacio. Cuando vi los dibujos de Ronny y los relacioné con mis imágenes, pudimos vincularlos y crear algo con su propia esencia. Lo que sea que hagas debe tener una fuerte esencia. Si no lo hace, no tendrá ningún impacto en las personas. Debes transformar algo en una realidad nueva y esencial que tenga vida propia ".

Roger Ballen

La línea borrosa entre la realidad y el sueño, el caos y el orden, a veces ha llevado a que se aplique la etiqueta "ficción documental" al trabajo de Ballen. Le comento que todo buen teatro es una combinación de lo ensayado y lo espontáneo, y lo mismo podría decirse de su fotografía: me detiene a mitad de la frase. “Hay una gran diferencia. El concepto puesta en escena se empezó a usar ampliamente en la fotografía hace cinco, diez años, y para mí ala fotografía escénica es en cierto modo algo repetible. Se siente artificial. Jeff Wall usó esta palabra, pero la mente subconsciente no la ve como genuina, ve que el creador está tratando de imponer la realidad en la mente. La mente lo rechaza. Hay una diferencia en el proceso de teatro y de tomar una foto. El teatro está concibiendo algo que se ensayó, ensayó, y ensayó, y obviamente hay pequeñas diferencias, el actor principal podría tener un resfriado una noche, pero cuando miras una fotografía, ves un momento auténtico en el tiempo. El espectador ve que algo está sucediendo con ese clic del obturador, microsegundos, y no se puede repetir".

Carine Fol, co-curadora de las exposiciones, se encontró con Delrue después de ver sus retratos de pacientes psiquiátricos en Geel. Un año después, lo invitó a contribuir a un proyecto que combinaba a artistas con discapacidades mentales con otros artistas y Delrue trabajó con Christine Remacle, hablando a través del dibujo, ya que la comunicación tradicional estaba fuera de discusión: cuatro de estos dibujos se muestran en silencio junto a docenas de cúpulas de cristal polvoriento, que simbolizan el misterio y la fragilidad de la mente. 

Algunas de las mejores fotos de Ballen también muestran a personas marginadas y vulnerables, lo que nos permite una visión íntima de mundos previamente inaccesibles. Me pregunto qué responsabilidad tienen los artistas cuando estos son sus temas. “¿Explotación de la miseria? Todos hablamos de problemas ambientales mientras destruimos el planeta. Si llevamos eso a su conclusión lógica, todos deberíamos estar suicidándonos. Tenemos este punto de vista moralista que está lleno de hipocresía donde quiera que vayamos. ¿Cuál es mi papel en términos de trabajar con personas con enfermedades mentales? Bueno, ¿quién tiene derecho a llamar a alguien mentalmente enfermo? ¿Por qué no crees que tú tienes una enfermedad mental? No estoy hablando de casos extremos, pero ¿quién le da a alguien el derecho de sentarse allí y pensar que  es tan normal? ¿Y qué quiere decir con la palabra “normal”, en cualquier caso? Para mí, de ahí proviene el problema, una actitud hipócrita sobre lo que significa la normalidad en primer lugar. ¿Por qué no llaman enfermos mentales a las personas que dirigen las principales organizaciones de todos los países? Nadie se atrevería a hacer eso. Por ejemplo Inglaterra. ¿Qué pasa con Boris Johnson, está enfermo mental? "

Respondo diciendo que hay un amplio espectro y que posiblemente el hombre es un sociópata per se, antes de que Ballen continúe: "El sistema está lleno de agujeros. El problema es cuando fotografías a personas en la periferia y la imagen tiene demasiado impacto en la mente de una persona llamada normal, luego se llama explotación, pero no tiene nada que ver con esa persona o conmigo, tiene que ver con esa persona viendo la imagen que no ha llegado a un acuerdo con ellos mismos. La imagen en realidad amenaza su propio status quo, por lo que tienen que culpar al fotógrafo, a mí, por cruzar algún tipo de ideología”.

Y continúa: “Nunca he tenido ni un solo problema con una persona a la que haya fotografiado. Al revés. Muchas me siguen escribiendo, algunas me dicen que soy para ellas como ‘un padre’. La razón por la que pude sobrevivir en estos lugares en los que trabajé durante 40 años, en Sudáfrica, es que me quieren, confían en mí. No se puede trabajar en esos lugares, especialmente en Sudáfrica, a menos que ese sentimiento esté ahí. De lo contrario, estás muerto ... boom ".

El periodista Hunter S. Thompson comentó una vez que "la realidad en sí misma está demasiado retorcida". Las nuevas fuerzas digitales (noticias de última hora, redes sociales) la han torcido aún más, y algunos argumentarán que es más difícil para los artistas mantenerse al día e interpretar un mundo cada vez más absurdo. “Este es un gran problema”, dice Ballen, “aquí ahora, para mí. El arte ahora se ha convertido en una herramienta de los medios de comunicación. Está perdiendo su enfoque como un esfuerzo humano, se está convirtiendo en nada más que una oveja después de los acontecimientos actuales, hasta cierto punto. ¿Por qué un artista quiere seguir a Donald Trump? ¿Por qué un artista quiere satirizar el ordenador Apple? ¿No hay algo mejor en qué pensar? La gente me dice que vaya a algunas de estas exhibiciones que veo en revistas de arte y yo digo ‘bueno, ¿por qué debería hacer eso? Solo puedo leer la revista Time. ¿Cuál es el propósito? Para mí, ese no debería ser el objetivo del arte. En cierto modo, ha perdido algo especial. Se ha convertido en una herramienta de los medios comerciales, de la marca, la moda, las preocupaciones políticas, sociales y ambientales, que en muchos sentidos son los medios pueden mejorar por sí mismos. Los medios en sí tienen más efecto que los artistas. Para mí, deberían tratar temas más profundos, más filosóficos y psicológicos que la sátira contemporánea. Ese es mi sentimiento y ya nadie va a cambiar mi opinión al respecto ".

Roger Ballen

En el video Ballenesque de Ballen, tan conciso que raya en la poesía, se afirma que la palabra más profunda en el idioma inglés es "nada", un estado en el que comenzamos y terminamos, pero que sus fotografías lo sobrevivirán. La idea de que el arte trascienda las limitaciones mortales, se comunique con los muertos y los vivos, también es un pequeño consuelo para Delrue: “El período entre el nacimiento y la muerte es un momento loco, tienes que llenarlo. Quiero llevar una vida interesante, conocer gente y hacer cosas, y conocer a Roger ha sido maravilloso”.