Entender + con la historia

Las primeras luces de Navidad de la historia

Este miércoles se encienden las luces de Navidad de Barcelona. Un evento que seguro que generará debate. Ahora que no podemos imaginarnos unas fiestas sin luz, vale la pena descubrir quién fue el primero en poner bombillas.

Pelai, una de las primeras calles con luces de Navidad en Barcelona, en 1957.

Pelai, una de las primeras calles con luces de Navidad en Barcelona, en 1957.

4
Se lee en minutos
Xavier Carmaniu Mainadé
Xavier Carmaniu Mainadé

Historiador

ver +

Por fin ha llegado el día. Este miércoles se inaugura la iluminación navideña en Barcelona. Y aunque este año se ha gastado más dinero que nunca para llegar a más calles, seguro que habrá debate sobre su diseño, su distribución y lo que surja, porque uno de los deportes favoritos de los barceloneses es polemizar sobre cualquier detalle relacionado con la ciudad.

De hecho, el propio acto de encendido de luces ya lo es: que si demasiado pronto, que si demasiado tarde, que si no se necesitan tantos aspavientos para enchufar unas bombillas... Lo cierto es que al principio alguien las conectaba y punto, pero ahora eso también requiere un ceremonial que ya se está convirtiendo en parte de la tradición navideña. Pero, ¿de dónde sale la afición de poner bombillas en las calles?

Muchas religiones y culturas tienen rituales vinculados con la luz y el solsticio de invierno, cuando la naturaleza se duerme y los días son más cortos porque el sol se pone antes. Uno de los que ha pervivido proviene del mundo germánico y originariamente consistía en decorar con velas árboles de hoja perenne, como los abetos.

Esa tradición cruzó el Atlántico con los inmigrantes centroeuropeos que fueron a realizar las Américas. Las familias, en sus hogares, prosiguieron con esa costumbre que fue pasando de generación en generación mientras el mundo evolucionaba y aparecía una nueva forma de energía: la electricidad. Todo cambió. También la forma de vivir la Navidad.

El 22 de diciembre de 1882, el vicepresidente de la Edison Electric Light Company, Edward Johnson, invitó a algunos periodistas a su domicilio de la Quinta Avenida de Nueva York para presentarles una novedad: un árbol de Navidad decorado con 80 bombillas del tamaño de una nuez. Eran rojas, blancas y azules; como los colores de la bandera del país. A partir de ese momento, se puso de moda tener un árbol con bombillas entre las clases más altas, que eran las que podían permitirse el capricho de gastarse un dineral en luces decorativas. Incluso organizaban fiestas particulares con motivo del encendido del árbol. Ahora bien, a medida que la red eléctrica se expandía también se popularizaba esa tendencia.

A partir de ese momento, sólo era cuestión de tiempo que las luces salieran al exterior. La pionera fue una pequeña localidad californiana llamada Altadena, que en 1920 puso bombillas a los cedros plantados en una de sus avenidas. La idea tuvo buena acogida y mucha gente de los alrededores fue a contemplar el espectáculo. Esto animó a sus organizadores a ampliar la parte decorada. Al poco ya se conoció como la Christmas Tree Lane, que ahora consta en el registro de los sitios históricos nacionales de EEUU.

Aquella iniciativa empezó a ser copiada por otras ciudades americanas y era inevitable que aquellos viejos árboles germánicos, ahora enchufados a la red eléctrica, volvieran a Europa. De hecho en Barcelona, según informaciones del escritor Xavier Theros, el primer abeto iluminado se habría instalado ya en 1905 frente a la sede de la Central Catalana de Electricidad.

Pero el gran 'boom' llegó después de la Segunda Guerra Mundial. La sociedad americana se contagió de una sensación de euforia y prosperidad que se vehiculó a través del consumismo; especialmente, en momentos señalados del año como la Navidad. Las luces ayudaban a vender más.

En Catalunya, la costumbre de las decoraciones eléctricas se adoptó a mediados de los años cincuenta, coincidiendo con el desembarco de la Sexta Flota de la US Navy. Entonces, todo lo que venía de Estados Unidos era bien recibido. En los grandes almacenes de Can Jorba colocaron un árbol inmenso y en 1957 ya se decoró la calle Petritxol, que también había sido la primera en ser peatonal para facilitar que el incipiente turismo paseara tranquilamente. Al año siguiente, las bombillas se encendieron en las vías más emblemáticas del centro de la capital catalana: la Rambla, la calle Pelai, Paseo de Gràcia, Portal de l'Àngel... Y uno de los entretenimientos de los días de fiesta era ir a ver las luces con la familia. Desde entonces, ha sido un no parar de poner luminaria en las calles, porque sin bombillas parece que no sea Navidad.


Restricciones

No siempre ha sido posible abrir las luces de Navidad. Durante la Segunda Guerra Mundial, en la costa oeste de EEUU, se prohibió su uso por un tema de seguridad.

Noticias relacionadas

En Barcelona, en 1973, a raíz de la crisis del petróleo, se redujo el número de calles iluminadas para contener el gasto público, en un momento en el que el precio de la energía estaba por las nubes.

Entender + con la Historia


En el club Entender + con la Historia de EL PERIÓDICO queremos reunir a aquellas personas a las que, como a ti, les fascinan los hechos y los personajes que han marcado el devenir de la humanidad.

EL PERIÓDICO te ofrece este foro para que envíes comentarios, hagas consultas y propongas temas que querrías que tratáramos en este espacio. Únete a la comunidad de apasionados de la historia de EL PERIÓDICO. Entre todos crearemos un espacio en el que disfrutar de esta emocionante afición.

Lee aquí los artículos publicados.