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¿Qué es el bitcóin? ¿Es seguro invertir en bitcoins? 10 claves

La moneda virtual no está respaldada por ningún Estado pero se ha convertido en un activo financiero de alta volatilidad

Representación de un bitcoin.

Representación de un bitcoin. / Reuters

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¿Se te ha pasado por la cabeza invertir en bitcoins? Las noticias sobre la cotización del bitcóin frente al euro o el dólar se suceden al mismo ritmo en que aumentan las dudas sobre esta moneda virtual. ¿Cómo funciona? ¿Es segura? Resolvemos estas y otras preguntas de forma clara y sucinta.

1. ¿Qué es y cómo funciona el bitcoin?

El bitcoin es una criptomoneda o moneda virtual. Es una unidad de pago autorregulada sin referencia física ni respaldo de un país, que preserva el anonimato de sus propietarios y cuyas transacciones se realizan a través de internet mediante códigos cifrados y confirmados de manera múltiple por los propios integrantes de la red (mediante la denominada tecnología 'blockchain', en la práctica un libro contable o registro compartido de la actividad). El conocimiento de un código te hace propietario de ese activo (criptomoneda). Es una moneda completamente digital. Uno de los aspectos más polémicos es el proceso de creación de bitcoins, lo que ha venido a denominarse minería. En la práctica, ha pasado a ser controlado por pocas manos, la mayoría grupos organizados afincados en Asia. Con el incremento del precio del bitcóin, la rentabilidad del proceso de minería solo es posible en zonas con costes energéticos bajos.

2. ¿Cuál es el precio de un bitcoin?

El precio de los bitcoins se conoce a través de portales de internet especializados en el comercio de esta moneda virtual. Existe una cotización en tiempo real, como consecuencia de los movimientos de demanda y oferta que son registrados por los integrantes del sistema. Dado que en el caso del bitcóin su número está limitado en el tiempo, los expertos defienden que su precio tenderá también a aumentar si sigue aumentando el número de usuarios. Los defensores de bitcóin defienden que no es una estructura financiera piramidal ya que a nadie se le prometen rentabilidades y no existe un emisor único que se beneficie. Pero como en cualquier inversión, no existe una garantía de que el valor del bitcóin no varíe. Pero existe la conciencia de que al ser una moneda digital distribuida y escasa, su precio nunca será cero. Es equivalente al oro de las criptomonedas.

Los bitcoins tienen un precio en tanto son útiles como instrumento de inversión y como moneda o si la gente esté dispuesta a aceptarlo como medio de pago. Tiene las características del dinero (durabilidad, portabilidad, fungibilidad, escasez, divisibilidad y reconocibilidad), pero basado en propiedades matemáticas (yy es cada vez más escaso), pero no tiene el respaldo de ningún Estado. Si crece el número de personas en el club aumentará su precio. En caso contrario su precio se desplomará, como en cualquier derivado financiero. No es necesaria una significativa cantidad de dinero para cambiar el precio del bitcóin. Los expertos anunciaban hace años que cuando llegase a una capitalización global de 10 billones, su peso mundial sería relevante para la economía de todo el planeta. Esa cota está a punto de alcanzarse, pero el precio del bitcóin varía a diario.

3. ¿Cómo se creó el bitcoin?

El concepto de criptomoneda fue descrito por primera vez en 1998 por un informático llamado Wei Dai en la lista de correo electrónico 'cypherpunks', donde propuso la idea de un nuevo tipo de dinero que utilizara la criptografía para controlar su creación y las transacciones, en lugar de que lo hiciera una autoridad centralizada. La primera especificación del protocolo bitcóin y la prueba del concepto la publicó Satoshi Nakamoto en el 2009 en una lista de correo electrónico. Satoshi, no se sabe si es una persona individual o un grupo de trabajo, abandonó el proyecto a finales del 2010 sin revelar su identidad real. El código de bitcóin es abierto, cualquier informático puede revisarlo o crear su propia versión modificada.

4. ¿Qué se puede hacer con bitcoins?

Con bitcoins se puede pagar un bien o un servicio. Se pueden comprar bitcoins en casas de cambio o crear bitcoins mediante máquinas diseñadas para ello. El bitcóin sería el resultado del pago por el consumo teórico de la energía requerida en el proceso de su creación. Sin necesidad de tener una cuenta mercantil puedes tener bitcoins. Se requiere una billetera virtual (wallet) para operar. Los pagos se hacen en general mediante aplicaciones de móvil o de ordenador, introduciendo la dirección del destinatario (la cuenta bitcóin), el importe a pagar y pulsando enviar. Una vez apretado el botón ya no hay vuelta atrás, la moneda virtual habrá cambiado de manos. 

5. ¿Qué son los mineros de bitcoins?

Los nuevos bitcoins son generados por un proceso descentralizado llamado "minería". Este proceso se basa en que los individuos son premiados por la red por sus servicios. Los mineros de bitcoin procesan las transacciones y aseguran la red usando un 'hardware' especializado y recogen bitcoins a cambio de este servicio. Los bitcoins se crean a velocidad predecible y decreciente. El numero de bitcoins creados cada año se reduce a la mitad de forma automática a lo largo del tiempo hasta que la emisión de bitcoin se detenga por completo al llegar a los 21 millones de bitcoins. Esta concepción tiende a elevar el precio del bitcoin. A principios del 2021, la emisión de bitcoins ha superado las 18 millones de unidades.

6. ¿Cómo y dónde comprar bitcoins?

Los bitcoin se compran en agencias de cambio en internet. Aquí puedes encontrar una lista ejemplo de esos intermediarios. Incluso existen ya agencias o oficinas físicas en España para la compraventa de criptomonedas. El proceso requiere:

1. Abrir una cuenta en alguno de los proveedores arriba mencionados (y un 'wallet'). 

2. Depositar dinero en la cuenta recién abierta (por ejemplo, mediante transferencia bancaria, tarjeta de crédito o PayPal).

3. Comprar la divisa elegida (por ejemplo, Bitcoins, Ethereum, Ripple, Litecoin o Dash, hay unas 8.000 criptomonedas).

4. Vender las divisas cuando se desee.

5. Abonar el saldo a una cuenta privada.

7. ¿Es seguro invertir en bitcoins?

Argumentan los defensores de los bitcoin que ninguna organización ni individuo puede controlar el bitcóin y la red permanece segura aunque no se pueda confiar en todos sus usuarios. En cualquier caso, las firmas de seguridad advierten ante la posibilidad de robo del código a cualquier usuario o los ataques informáticos contra las casas de cambio. Los piratas informáticos diseñan programas para ese robo. Los analistas de Kaspersky divulgaron la identificación del troyano CryptoShuffler hace algunos años, por ejemplo, diseñado para cambiar las direcciones de las carteras de criptomonedas de los usuarios en el portapapeles del dispositivo infectado. Dado que las operaciones realizadas no se pueden anular y es anónimo, cualquier robo de datos no tiene solución. Tampoco tiene solución si se olvida el código personal de la cuenta de criptomonedas.

8. ¿Qué implica que sea una moneda virtual?

Bitcoin es tan virtual como las tarjetas de crédito y las redes bancarias que la gente usa cada día. Tan virtual como el dinero que el BCE cede a los bancos y los bancos al BCE. El dinero hace tiempo que dejó de ser exclusivamente en efectivo para ser solo compromisos de pago virtuales. Bitcóin puede usarse para pagar 'on line' y en tiendas físicas como cualquier otra moneda si los que intervienen en esa transacción están de acuerdo. Los saldos de bitcoins están guardados en una inmensa red y teóricamente no pueden ser alterados fraudulentamente por nadie. En otras palabras, los usuarios de bitcoin tienen control exclusivo sobre sus fondos y los bitcoins no pueden desvanecerse solo porque sean virtuales. Pero la implantación de bitcóin es pequeña. Y todavía es más pequeña la implantación de otras criptomonedas.

9. ¿Cómo tributa tener ganancias en bitcoins?

Bitcoin no es una moneda fiduciaria de curso legal en ningún territorio, por lo que la normativa no es muy específica. En la práctica cualquier plusvalía debe cotizar a Hacienda como un incremento patrimonial. Quedan dudas si un beneficio en criptomonedas es invertido de nuevo en criptomonedas tras una plusvalía teórica no transformada en un activo de curso legal. No queda claro en ese caso. Tampoco queda claro si ese activo es considerado un activo en el extranjero o en España (para lo que debería ser declarado en el modelo 720). En caso de que no fuese declarado un patrimonio en el extranjero, Hacienda podría imponer una multa incluso superior a su valoración. En cualquier caso, la compraventa de criptomonedas no es tan anónima como la gente suele pensar. Las casas de cambio requieren la identificación y sus registros están a disposición de las autoridades si son requeridos.

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10. ¿Es aconsejable invertir en bitcoins?

Como cualquier inversión de riesgo no es posible aconsejar a nadie invertir en bitcoins. Ni siquiera los defensores de las criptomonedas aconsejan invertir los ahorros en monedas virtuales. Su naturaleza altamente volátil hace que hoy por hoy la inversión en criptomonedas está más próxima al juego de azar que a una inversión seria. El respaldo dado por grandes grupos financieros a bitcóin le otorga un valor que el resto de criptomonedas no tiene. Las rentabilidades acumuladas por bitcóin desde su creación hacen que sea el activo de mayor revalorización de la historia. Los bancos centrales reconocen ya abiertamente de que el dinero digital o las monedas virtuales van a jugar un papel importante en el futuro y diseñan ya sus alternativas. Pero el bitcóin en si mismo ya ha logrado situarse a la cabeza por sus propias características. En el futuro habrá monedas digitales respaldadas por los estados. Para el resto de criptomonedas privadas su papel es de mero activo especulativo, aunque se augura que las denominadas 'stablecoins' o monedas digitales referenciadas a divisas (cesta de monedas) o grandes compañías tecnológicas (Facebook, Amazon, Alibaba...) tendrán también un papel que jugar.