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FRONTERAS DEL CONOCIMIENTO

Stephen Hawking y Viatcheslav Mukhanov, premiados por la Fundación BBVA

Han sido reconocidos por sus descubrimientos sobre las galaxias primitivas

El físico británico Stephen Hawking. / JUSTIN TALLIS / AFP

El físico británico Stephen Hawking.
El físico ruso Viatcheslav Mukhanov. 

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El físico británico Stephen Hawking y su colega ruso Viatcheslav Mukhanov han sido los ganadores del Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en la categoría de Ciencias Básicas por haber descubierto, ambos trabajando de forma independiente, que las galaxias se formaron a partir de perturbaciones cuánticas en el principio del Universo.

Los premios, que están dotados en cada categoría con 400.000 euros (en este caso, los dos investigadores se repartirán la cuantía), han sido dados a conocer en la sede de la Fundación BBVA en Madrid y distinguen el descubrimiento "más importante demostrado experimentalmente" que une cosmología y física cuántica, ha señalado Ignacio Cirac, miembro del jurado internacional y director de la División Teórica del Instituto Max Planck de Óptica Cuántica (Alemania).

Los galardonados

Stephen Hawking. Oxford, Reino Unido, 1942. Físico teórico y cosmólogo. Profesor de la Universidad de Cambridge. Divulgador científico. Su cuerpo está prácticamente paralizado debido a una esclerosis lateral amiotrófica (ELA) que se le detectó de joven.


Viatcheslav Mukhanov (o Mujánov). Kanash, Rusia (antigua URSS), 1956. Físico teórico y cosmólogo.Catedrático de Cosmología en la Universidad de Múnich, Alemania.

A principios de los años 80, Hawking y Mukhanov propusieron que en el universo recién nacido, fracciones de segundo después de iniciarse la expansión, tuvieron que existir fluctuaciones cuánticas que actuaron como semillas de las galaxias.La materia se agrupa en el universo formando galaxias, cúmulos de galaxias y supercúmulos de galaxias, y esas grandes estructuras de materia llevan creciendo poco más de 13.000 millones de años, es decir, desde que el universo empezó a expandirse en el Big Bang.

Tres décadas después, en el 2013, los datos obtenidos por el telescopio espacial Planck de la Agencia Espacial Europea confirmaron la teoría enunciada por estos dos investigadores. Planck ha medido exactamente, “con una precisión del 99,999999....%", lo que habíamos predicho“, dice emocionado Mukhanov. 

Planck indicó no solo el origen cuántico de las estructuras del universo, sino también la enorme precisión con que calcularon la evolución y consecuencias de las fluctuaciones cuánticas ("grumos" de energía que aparecieron después del Big Bang).

Y es que, además de dar una explicación de por qué el universo es desigual, Hawking y Mukhanov cuantificaron las diferencias de temperatura de esas fluctuaciones y predijeron que sería posible detectarlas en la radiación de fondo del universo miles de millones de años después.

Mukhanov, actualmente catedrático en la Universidad de Ludwig-Maximilians de Múnich, ha señalado tras conocer el premio que "ni en sus mejores sueños" imaginó que sus predicciones llegarían a ser demostradas experimentalmente.

El jurado ha señalado que Hawking y Mukhanov "propusieron que las fluctuaciones cuánticas microscópicas eran el origen de la estructura observable a gran escala del universo. Este planteamiento, ahora validado por las observaciones, es un resultado fundamental en la cosmología", según ha informado la fundación BBVA en una nota.

RESULTADOS SIMILARES

Mukhanov "fue el primero en reconocer que la estructura del universo, incluyendo la formación de las galaxias, podía tener origen cuántico microscópico", continúa el acta. "En 1982, Hawking estudió de manera independiente un escenario para la aceleración cósmica en presencia de fluctuaciones cuánticas, llegando a la misma conclusión".

Según el físico ruso, "llegamos a la idea de que la misma física que es responsable de la estructura de la materia a escalas muy pequeñas, de los átomos, puede ser responsable también de la estructura a gran escala". "Esto parece una locura, pero nos dimos cuenta de que en el pasado el universo era extremadamente pequeño y por eso la física cuántica podía explicar cómo se formaron los embriones de las galaxias".

Por tanto, quizás el universo no se compuso de manera tan compleja: "El esfuerzo pudo ser tan sencillo como sacudir la mano", dice Mukhanov.

Mukhanov ha afirmado estar encantado de compartir el premio con el físico británico, al que respeta no solo como científico, sino por su personalidad: "No ha habido alguien como él, que en sus circunstancias haya trabajo tanto hasta hoy, cuando sigue publicando". Según la Fundación BBVA, no fue posible obtener declaraciones de Hawking.

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