ESTUDIO PALEONTOLÓGICO

El lince ibérico más antiguo

Un fósil hallado en una cueva de Vallirana ha sido datado en 1,6 millones de años

Reconstrucción del lince ibérico que habitó la península ibérica hace 1,6 millones de años.

Reconstrucción del lince ibérico que habitó la península ibérica hace 1,6 millones de años. / JOSÉ ANTONIO PEÑAS / SINC

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Los linces ibéricos (Lynx pardinus) surgieron hace al menos 1,6 millones de años, medio millón de años antes de lo que se pensaba hasta ahora, según demuestra la datación de un fósil hallado en la cueva del Avenc Marcel, en el municipio barcelonés de Vallirana. El análisis, que se ha publicado en la revista Quaternary Science Reviews, lo han encabezado Alberto Boscaini y otros investigadores del Institut Català de Paleontologia Miquel Crusafont (ICP).

Según ha informado SINC, agencia pública de información científica, los linces ibéricos de finales del Pleistoceno eran entre 10 y 20 centímetros mayores que los actuales y también pesaban unos 10 kilos más. Su pelaje era más largo para soportar unas temperaturas que rozaban de manera constante la congelación.

El restos del lince, en compañía de huesos de caballo, cabra, ciervo, mamut lanudo, zorro y lobo, aparecieronen en la cueva del Avenc Marcel de resultas de unas excavaciones realizadas por el científico Manel Llenas en el 2003, también del ICP.

"Hemos confirmado esta edad temprana con estudios previos moleculares que estimaban la aparición del lince ibérico en el Pleistoceno Inferior en la península Ibérica", asegura Boscaini.

El ancestro común de todas las especies de lince, Lynxissiodorensis, se originó en Norteamérica hace unos cuatro millones de años y se expandió hacia el continente asiático y europeo, donde persistió a lo largo del tiempo. Estas especies experimentaron pocos cambios, y el más evidente fue la disminución del tamaño.

Como describe SINC, la primera especie de lince en separarse fue Lynx rufus, hace unos 2,5 millones de años, que se dispersó por su área norteamericana. En Asia surgió Lynx lynx, que más adelante se extendió por Europa, y hace unos 200.000 años por el norte de América dando lugar a Lynx canadensis, que desplazó a Lynx rufus hacia el sur.

La población europea de L. issiodorensis dio lugar hace un millón y medio de años a Lynx pardinus, que ha sufrido pocos cambios genéticos desde entonces y que sigue habitando hoy en la península Ibérica. Según los científicos, este pudo haberse originado por el aislamiento en la península durante uno o sucesivos eventos glaciales.

La nueva datación ofrecida por el estudio coincide con la época en la que todo el sur de Europa se convirtió en un refugio climático ante las glaciaciones del Cuaternario. Estas se alternaron con dinámicas interglaciales que "modificaron enormemente las relaciones de la fauna y de los grandes mamíferos que la habitaban", añade el experto.

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Este refugio también fue el hogar de los conejos europeos (Oryctolagus cunilus), principal presa del lince ibérico en más del 75% de los casos. Los análisis morfológicos del cráneo hallado en Catalunya confirman el tipo de alimento que consumía el felino. "Otras características craneanas, relacionadas con la dieta de este carnívoro, testimonian que el lince ibérico cazaba presas de tamaño pequeño, como lagomorfos y roedores, largamente distribuidos en aquel periodo", insiste Boscaini.

Según el trabajo, la especiación del lince ibérico podría entonces vincularse a la dieta especialista que aún se observa en los ejemplares que viven en la actualidad, cuya principal presa sigue siendo el conejo.