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VEINTE GRAMOS DE PESO

Descubierto en China el fósil del primate más antiguo

La nueva especie, que vivió hace 55 millones de años, era de tamaño minúsculo y se desplazaba por los árboles

La pieza apareció partida y obligó a realizar una compleja reconstrucción en 3D

Miércoles, 5 de junio del 2013 - 21:20h. Imprimir Enviar esta noticia Aumentar/ Reducir texto
ANTONIO MADRIDEJOS / Barcelona

Un equipo internacional de investigadores ha descubierto en la provincia de Hubei, en el centro de China, el fósil del primate más antiguo conocido hasta ahora, una minúscula y ágil especie arborícola e insectívora que vivió hace unos 55 millones de años y que ha sido bautizada como Archicebus achilles.

Un 'Archicebus Achiles', el primate más antiguo, reconstruido en el Sincrotrón de Ginebra

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Una de las dos porciones de roca en las que apareció el fósil del 'Archicebus achilles'.  
Estructura del esqueleto del 'Archicebus'.
Reconstrucción artística del minúsculo y primitivo primate.

La nueva especie, que ha sido adscrita a un género también nuevo, tenía una larga cola, unos ocho centímetros de altura y un peso estimado de 20-30 gramos, similar al lémur ratón de Berthe, que es el primate más pequeño que vive en la actualidad.

En el estudio, cuyos detalles ha publicado la revista Nature, han participado investigadores de diversos institutos de China y Estados Unidos, así como del sincrotrón europeo ESRF, en Grenoble (Francia). El fósil muestra aproximadamente el 50% del esqueleto del animal.

Los autores del trabajo consideran que, además de su extraordinaria antigüedad, la nueva especie contribuirá a clarificar los primeros pasos del árbol evolutivo de los primates. 'Archicebus achilles' se sitúa cerca del punto donde diverge el linaje de los antropoideos, que daría lugar a los monos del nuevo mundo, los cercopitécidos y los homínidos, entre otras muchas familias actuales y extintas, y el que originaría los tarseros, cuyos únicos representantes actuales viven en el sureste asiático. Los autores, no obstante, consideran que la nueva especie se sitúa ya en este segundo grupo y que, por tanto, no es antepasado directo de los humanos. Loris, lémures y galagos conforman un tercer suborden.

Hallazgo de un agricultor

El fósil fue hallado hace unos 10 años por un agricultor del área de Jingzhou. Desde entonces se ha trabajado para poder reconstruir la especie y situarla en su posición exacta en el árbol evolutivo de los primates.

"Archicebus representa un gran paso adelante en nuestros esfuerzos para trazar el curso de las primeras fases de la evolución de los primates", ha explicado Xijun Ni, investigador de de la Academia China de Ciencias, en Pekín, que encabezó el descubrimiento y el posterior análisis de los huesos.

Escáner y 3D

Archicebus fue encontrado al partirse la roca que contenía el fósil. Concretamente, el esqueleto de se conserva en dos piezas complementarias, cada una de ellas con los elementos de la estructura actual, así como las impresiones de los huesos de la otra parte. Para estudiar el fósil entero, el equipo científico tuvo primero que escanear la muestra en el sincrotrón en Grenoble y luego reconstruirlo en 3D, como destaca un comunicado de la institución científica.

«Archicebus difiere de cualquier otro primate, vivo o fósil. Parece un extraño híbrido con los pies de un pequeño mono actual, los brazos, las piernas y los dientes de un primate primitivo y unos ojos sorprendentemente pequeños», subraya Christopher Beard, del Museo Carnegie de Historia Natural de Pittsburgh (EEUU).

Para diseñar el árbol evolutivo, los investigadores desarrollaron una matriz evolutiva de datos que incluía más de 1.000 caracteres anatómicos y marcas de 157 mamíferos, ha afirmado tor Jin Meng, investigador del Museo Americano de Historia Natural, en Nueva York. Otro de los autores, Daniel Gebo, recalca: «El tamaño y la posición evolutiva de Archicebus apoyan la idea de que los primeros primates eran minúsculos, en contra de hipótesis anteriores que sugerían todo lo contrario, que eran de gran tamaño».

Origen asiático

Los estratos donde apareció el fósil eran hace 55 millones de años una región lacustre, cálida y con una biodiversidad extraordinaria. Este y otros descubrimientos avalan cada vez con más fuerza, concluyen los investigadores, que los primates surgieron en Asia y que no alcanzaron África, que con posterioridad sería la cuna de la humanidad, hasta hace unos 38 millones de años.

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